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Científicos detectan flúor en una galaxia lejana

Empezamos a familiarizarnos con el flúor desde muy pequeños e inevitablemente lo relacionamos con los dientes, ya que pronto aprendemos que lo podemos encontrar (aunque en forma de fluoruro) en la pasta de dientes, los colutorios y prácticamente en cualquier elemento relacionado con la salud bucodental.

Menos sabido es que el flúor está presente, además de en los dientes, en el resto de los huesos y también en la naturaleza, y que su origen está en las estrellas. Sin embargo, aunque este hecho es conocido desde hace un tiempo, hasta hace poco se desconocía cómo y cuándo se generó este flúor.

Un último descubrimiento llevado a cabo en una galaxia a 12.300 millones de años luz ha arrojado luz sobre estas cuestiones. Todo un hito porque es la primera vez que se descubre flúor en una galaxia tan lejana y en formación de estrellas tan temprana, lo que implica que el fluoruro existe en el universo desde antes de lo que creíamos 

La revista Nature Astronomy, donde se publicó el hallazgo, señala que podría haber aparecido relativamente pronto tras el Big Bang. De hecho, antes de este descubrimiento, el flúor solo se había detectado en nuestra Vía Láctea y sus vecinas, así como en algunos cuásares distantes u objetos celestes brillantes.

Al parecer, la galaxia NGP-190387, donde los investigadores han encontrado el fluoruro, habría existido cuando el universo tenía solo 1.400 millones de años (el 10 % de su edad actual). Esto implica que solo necesitó cientos de millones de años para tener niveles de flúor comparables a los de la Vía Láctea, de 13.500 millones de años. «Es algo bastante sorprendente», ha apuntado Chiaki Kobayashi, profesor de la Universidad de Hertfordshire.

¿En qué estrellas se origina el flúor?

El mismo equipo de investigadores cree que el lugar en el que es más probable que se genere este elemento son las estrellas conocidas como Wolf-Rayet, unos astros de aproximadamente entre 20 y 30 masas solares, muy calientes y de azul intenso, que solo viven unos pocos millones de años y sufren grandes pérdidas de masa.

«Las estrellas Wolf-Rayet son muy brillantes, de muy elevada masa, y finalmente explotan como supernovas. Generan vientos intensos gracias a los cuales los elementos químicos formados en su interior son eyectados eficientemente y contribuyen de forma importante al enriquecimiento químico del medio interestelar», aportó Maximilien Franco, de la Universidad de Hertfordshire en el Reino Unido y líder del estudio, «¡y con ello nos ayudan a mantener una buena salud dental», añadió. 

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